Comment Axie Infinity bouleverse le jeu

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Le mois dernier, j'ai écrit sur Loot, un projet social viral comme je n'en avais jamais vu auparavant. Ce qui a rendu possible, ce sont les objets numériques uniques connus sous le nom de jetons non fongibles, ou NFT, qui ont inspiré la communauté Loot à construire tout un univers fictif autour d'eux de bas en haut. Aujourd'hui, je veux parler d'une autre grande expérience sociale que les NFT ont permise et des conséquences potentiellement profondes de la plate-forme qui en résulte.

Je me rends compte que, pour beaucoup d'entre vous, parler de projets de blockchain déclenche immédiatement le roulement des yeux et la fermeture des onglets. Mais comme pour Loot, l'édition d'aujourd'hui concerne l'une de ces startups non conventionnelles qui semble trop intéressante pour être ignorée. Surtout parce que, en surface, cela peut ressembler à un peu plus qu'un clone de Pokémon bon marché.

Le nom de cette chose est Axie Infinity, et il est fabriqué par une société basée au Vietnam nommée Ciel Mavis. La semaine dernière, cela a fait les manchettes car, cinq mois seulement après avoir levé un financement de série A de 7,5 millions de dollars, Sky Mavis a ajouté une série B supplémentaire de 152 millions de dollars dirigée par Andreessen Horowitz. L'entreprise, qui a été fondée en 2018, est maintenant évaluée à 3 milliards de dollars.

La levée de fonds n'est pas la partie intéressante : en 2021, presque tous les projets de marque crypto affichant une croissance décente se retrouveront arrosés de capital-risque. Axie est intéressant car il utilise la crypto-monnaie pour créer un nouveau type de jeu vidéo, dans lequel vous pouvez gagner un revenu significatif simplement en jouant. Le jeu est entouré d'une communauté qui détient une participation financière dans Axie via les deux devises du jeu, qu'ils peuvent utiliser pour influencer son développement.

En bref, c'est un réseau social où tous les participants achètent et vendent des biens avec de l'argent réel. Nous avons un mot pour cela, que nous n'appliquerions presque jamais à un réseau social basé sur le Web : une économie. Et si Axie continue de croître à son rythme actuel, cela est sur le point d'avoir des implications fascinantes.

“Axie n'est qu'un début”, a déclaré Arianna Simpson, associée chez Andreessen Horowitz qui a dirigé l'investissement Axie de la société. “Axie a en quelque sorte créé ce modèle, mais je pense qu'il va être extrêmement largement appliqué … Si je peux jouer à un jeu, m'amuser autant, et aussi gagner de l'argent – bien évidemment, je préfère le faire, droit? Et donc je pense qu'Axie ne fait que définir une nouvelle catégorie, et ce mécanisme, dans mon esprit, va être intégré aux prochaines générations de jeux. »

Mais revenons un instant en arrière : quel genre de jeu est Axie Infinity, exactement ? Bref, c'est Pokémon sur la blockchain. (Il n'est pas disponible dans les magasins d'applications ; vous pouvez soit télécharger Axie sur votre bureau, soit le charger sur votre téléphone Android.) Le jeu propose des combats au tour par tour entre des équipes de trois monstres de dessins animés, appelés Axies ; chaque Axie a des pouvoirs provenant de son type (insecte, oiseau, plante, etc.) et de ses différentes parties du corps.

Là où il diffère de Pokémon, c'est que les Axies sont des objets numériques uniques stockés sur la propre blockchain d'Axie; pour en créer de nouveaux, les propriétaires existants doivent les «élever» en dépensant de la monnaie gagnée dans le jeu ou achetée dans un échange. En remportant des batailles dans le jeu ou en vendant des Axies à d'autres joueurs, les propriétaires peuvent gagner les devises du jeu. Ces gains peuvent ensuite être vendus sur le marché libre pour de l'argent réel, générant des revenus pour les joueurs.

Les joueurs dévoués gagnent maintenant des milliers de dollars par mois en jouant à Axie, et la plate-forme s'est développée rapidement, atteignant 1,8 million d'utilisateurs connectés à la plate-forme en août. Comme l'a rapporté le reste du monde en août, cela s'est avéré particulièrement vrai aux Philippines, où 40 % des joueurs Axie d'aujourd'hui sont basés. La combinaison des bas salaires existants dans le pays et des blocages liés à la pandémie a été une aubaine pour Axie, car les joueurs ont afflué vers le jeu à la recherche d'opportunités économiques. (Le point de vente a interviewé un homme qui a doublé ses revenus en vendant des aliments en jouant à Axie, à 2 000 $ par mois ; une histoire de suivi a exploré comment le Bureau of Internal Revenue du pays harcèle maintenant les joueurs pour qu'ils paient leurs impôts.)

dans certains endroits aux Philippines, les gens paient leur loyer avec le jeton SLP du jeu

Une statistique qui m'a frappé: Sky Mavis dit que 25% de ses joueurs n'ont jamais eu de banque auparavant, ce qui signifie que leurs portefeuilles Axie sont les premiers services financiers auxquels ils ont pu accéder. Simpson m'a dit que dans certains endroits aux Philippines, les gens paient leur loyer avec le jeton SLP du jeu. Cela permet d'expliquer comment le volume total des transactions d'Axie dépasse désormais 2,4 milliards de dollars.

J'ai demandé à Aleksander Larsen, co-fondateur et directeur de l'exploitation de Sky Mavis, pourquoi il pensait qu'Axie avait grandi beaucoup plus vite que les autres projets de cryptographie. En bref, a-t-il dit, Axie a cloué les incitations financières : elles ont donné aux joueurs une bonne raison monétaire de jouer.

« La façon dont fonctionne la crypto, c'est que vous avez quelque chose à y gagner, n'est-ce pas ?” il a dit. “Je pense que c'est vraiment là que ça a commencé. Et puis au cours des deux dernières années, de plus en plus de gens ont commencé à croire en notre vision. »

La société a également pris des décisions techniques intelligentes : par exemple, déplacer les transactions du jeu vers une « chaîne latérale » dédiée qui permet au jeu d'utiliser la structure de base d'Ethereum sans y traiter les transactions, ce qui peut être lent et coûteux.

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La question est de savoir combien plus grand Axie peut obtenir à partir d'ici. Bien que les incitations économiques puissent être puissantes, en particulier dans les pays en développement, il est indéniable que jouer à Axie aujourd'hui est onéreux. Le processus en huit étapes décrit dans le guide en ligne de l'entreprise consiste à télécharger non pas un mais deux portefeuilles crypto ; acheter et déposer Ethereum sur la propre blockchain de l'entreprise ; et l'achat d'au moins trois Axies, entre autres tâches.

Il y a beaucoup de coûts initiaux : le reste du monde estime qu'il en coûte actuellement environ 1 500 $ pour acheter le jeu. (Je n'ai pas encore franchi le pas moi-même.) Aux Philippines, des entreprises prêtent désormais des Axies à d'autres joueurs en échange de 30 % de leurs gains.

Larsen est le premier à admettre que la configuration actuelle est compliquée. Il a comparé cela à « nager jusqu'à une île » juste pour jouer.

“Axie est totalement isolé là-bas – vous devez faire toutes ces choses difficiles pour y arriver”, a-t-il déclaré. « Et pourtant, les gens sont prêts à le faire. »

Mais un changement arrive, m'a-t-il dit. L'entreprise travaille actuellement sur une version gratuite d'Axie qui, au moins théoriquement, pourrait être acceptée dans le Google Play Store ou l'App Store d'Apple.

Il devrait être disponible dans trois ou quatre mois, a déclaré Larsen. Il a dit qu'il espérait que la popularité croissante de l'application donnerait à Sky Mavis un effet de levier sur Apple alors qu'il navigue dans les politiques des magasins d'applications. À ce jour, pour autant que je sache, il n'y a pas d'application iOS pour acheter et vendre des NFT. (Certains, comme OpenSea, mettent simplement en valeur ceux que vous possédez.)

Le rêve est d'éliminer tout ce qui est difficile à jouer à Axie et de vous accueillir dans le reste du monde. Larsen espère que dans une future version du jeu, vous pourrez acquérir vos actifs blockchain en un seul clic et commencer à jouer.

“C'est le rêve, évidemment”, a-t-il déclaré. « C'est pour ça que je travaille. Et quand ce moment arrivera, je pense que nous pourrons atteindre 2 milliards de personnes.”

En attendant, Axie développe un moyen pour les gens d'acheter des parcelles de terrain virtuelles dans son cadre fictif, la bien nommée Lunacia, et espère à terme devenir une plate-forme de jeux et d'expériences similaires à Roblox.

Que signifie vivre dans un monde où les gens moyens peuvent gagner un peu d'argent – ou même beaucoup de argent — jouer à des jeux ?

Mais avançons rapidement de quelques années jusqu'au moment où Apple et les sociétés de cryptographie ont trouvé quelque chose. Qu'est-ce que cela signifie de vivre dans un monde où les gens moyens peuvent gagner un peu d'argent – ou même beaucoup d'argent – en jouant à des jeux ? Comment cela affectera-t-il les types de jeux créés ? Siphonnera-t-il progressivement l'attention de personnes qui auraient autrement passé leur temps à feuilleter des flux, à enrichir inconsidérément la plate-forme ?

C'est trop tôt pour le dire, bien sûr, mais cet été, ces questions ont cessé de ressembler à de la science-fiction pour moi. Je ne sais pas si Axie Infinity est le prochain Fortnite. Mais je pense que le phénomène qui se déroule aux Philippines aujourd'hui arrivera dans d'autres pays – peut-être même des pays plus développés – dans un avenir pas trop lointain.

Et quand il arrivera, l'idée de jouer pour gagner pourrait amener beaucoup de gens dans la crypto.

Cette chronique a été co-publiée avec Platformer, une newsletter quotidienne sur la Big Tech et la démocratie.

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